jueves, 11 de octubre de 2012

50 años del ESO. El casco de un dios.

El pasado 5 de octubre el Observatorio Europeo Austral (ESO) cumplió su primer medio siglo de vida. Tras 50 años de investigación ininterrumpida y excelentes resultados científicos, el ESO se ha convertido en una de las más prestigiosas y productivas instituciones científicas del mundo. Fundado en 1962 por 5 países, hoy el ESO está formado por 14 países europeos más Brasil.

Logotipo conmemorativo del 50 aniversario del ESO.

Como curiosidad, la constelación de la Cruz del Sur aparece en el logotipo del Observatorio Europeo Austral, rodeando a sus siglas.

El contraste de uno de los telescopios del ESO con la inmensidad del desierto de Atacama

Espectacular panoramica de 360º del Very Large Telescope y la Vía Láctea

Ubicación de los distintos observatorios que el ESO tiene en Chile

La primera ubicación del ESO en Chile fue el Observatorio de La Silla, a 2400 metros de altura y al sur del desierto de Atacama. Es uno de los lugares más secos del planeta y tiene unos cielos tremendamente oscuros, lejos de cualquier tipo de contaminación lumínica. Sus 3 telescopios principales tienen diámetros entre 2'2 y 3'6 metros. Más de 300 publicaciones y artículos científicos han salido de este observatorio.

En 1996, el ESO inauguró su segundo Observatorio, en cerro Paranal (en interior del desierto de Atacama, esta vez a 2600 metros de altura). Es la sede principal del Very Large Telescope, formado por 4 telescopios de 8'2 metros de diámetro y otros 4 de 1'8 metros. Operando conjuntamente usando la técnica de la interferometría, equivalen a un único telescopio de 200 metros de diámetro.

Los 4 grandes telescopios del VLT

A los 4 telescopios principales se les ha bautizado con nombres provenientes de la lengua de los indios Mapuche. Así, se denominan: Antú (Sol), Kueyén (Luna), Melipal (Cruz del Sur) y Yepún (Venus).

El telescopio Yepún del VLT en Paranal proyecta un láser que creará una estrella artificial a 90 km de altura. Esta estrella servirá de guía para compensar las turbulencias atmosféricas (óptica adaptativa).  De fondo, lucen majestuosas la Vía Láctea y las Nubes de Magallanes.

El 1 de abril de 2012, Google cambió su logo para conmemorar el 13 aniversario de la inauguración de los 4 telescopios del VLT en Cerro Paranal, Chile.

El último observatorio del ESO, el ALMA, está aún en construcción. Se trata de un ambicioso proyecto que constará de 66 antenas de entre 7 y 12 metros de diámetro, para observar el universo en el rango de las ondas que van entre los 0'3 y 9'6 mm. Está ubicado en la llanura de Chajnantor, a 5000 metros de altitud.

Recreación de cómo quedará el observarorio ALMA (Atacama Large Milimeter Array)


Con motivo de su 50 aniversario, el ESO convocó un concurso entre los internautas para elegir qué objeto del cielo profundo debería ser fotografiado por el VLT. El objeto ganador fue la nebulosa conocida como 'El casco de Thor' o NGC 2359.

Detalle central de NGC 2359. ESO

Situada a más de 15 000 años-luz de distancia, en la constelación de Canis Major, NGC 2359 tiene un diámetro de unos 30 años-luz. Es una nebulosa asociada a una estrella muy caliente del tipo Wolf-Rayet que se encuentra en fase de pre-supernova. El viento estelar de esta estrella comprime la materia interestelar de su entorno e hincha la burbuja cósmica que forma el casco. Los colores de la nebulosa vienen determinados por los diferentes elementos químicos que la forman y se estima que su masa es 20 veces mayor que la del Sol.

Ubicación del Casco de Thor en la constelación de Canis Major (en el círculo rojo)

En esta imagen de gran campo se aprecia mejor la nebulosa con el fondo de estrellas. Es fácil también distinguir los diferentes colores de las estrellas. ESO

En el siguiente vídeo haremos un zoom a la nebulosa y nos desplazaremos a través de ella para apreciar mejor sus detalles.



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